Zonnevlam botst met komeet

Coronaire massa-uitbarsting explodeerde plasmastaart van komeet Encke

Encke voordat hij in botsing komt met een zonnevlam © NASA / GSFC
voorlezen

Een NASA-satelliet is getuige geweest van een ongewone kosmische botsing: de botsing van een komeet met een zonnevlam. Voor het eerst konden astronomen dit zeldzame spektakel direct waarnemen. De botsing scheidde zelfs de staart van de komeet, zoals de wetenschappers nu melden in de "Astrophysical Journal Letters".

Kometen worden beschouwd als ijzige overblijfselen van het vroege zonnestelsel. Miljarden jaren geleden gevormd, reizen ze meestal in koude, zonovergoten gebieden. Maar nu en dan leidt de aantrekkingskracht van een planeet of andere kometen hem naar een pad dat het door het innerlijke zonnestelsel leidt. Hier laat de hitte een deel van hun materie uit en komt de komeetstaart tevoorschijn. Het bestaat uit twee componenten: een stofstaart en een staart van elektrisch geladen gas, het plasma.

Uitbarsting scheidt staart

Een van die kometen die periodiek door het binnenste zonnestelsel bewegen, is Encke. In het voorjaar van dit jaar passeerde hij de baan van de planeet Sonnen naast planeet Mercurius en vloog relatief dicht bij de zon. En dat is precies waar het gebeurde: juist op dat moment vond er een enorme zonnevlam plaats. Het oppervlak van de zon slingerde een grote wolk van gemagnetiseerd, gloeiend gas ver de ruimte in. Zulke zogenaamde coronaire massa-uitbarstingen omvatten miljarden tonnen materie en racen door de ruimte met snelheden van 100 tot 3.000 kilometer per seconde.

Komeet na botsing met afgehakte staart © NASA / GSFC

De uitbarsting van de zon trof komeet Encke net achter zijn kern. Een van de waarnemingssondes voor zonne-energie van het NASA-ruimtewaarnemingscentrum "Solar Terrestrial Relations Observatory", kortweg STEREO, werd een ooggetuige van deze kosmische botsing. Ze zag hoe de gloeiende magnetische wolk eerst de plasmastaart van de komeet oplichtte en deze vervolgens volledig afsneed. De losgemaakte staart werd weggedragen door de wolk en weggedragen.

Kortsluiting in het magnetische veld

"We stonden versteld toen we deze foto's zagen", zegt Angelos Vourlidas, astronoom bij het Naval Research Laboratory in Washington. "Dit is de eerste keer dat we een botsing hebben gezien tussen een coronaire massa-uitbarsting en een komeet, en de verrassing om de staart gescheiden te zien was de kers op het display van de i.

De onderzoekers vermoeden dat Encke uiteindelijk zijn plasmastaart verloor vanwege de vervorming van de magnetische veldlijnen in het gebied van de botsing. De magnetische wolk van de uitbarsting duwde de veldlijnen samen en net achter de kern van de komeet ontmoette twee veldlijnen met tegengestelde polariteit. Deze plotselinge "kortsluiting" in het magneetsysteem gaf een energiepuls af, die de komeetstaart vrijwel van de kern wegblies. Soortgelijke processen, zij het in een veel zwakkere vorm, vinden plaats in een aards magnetisch veld tijdens een zonnestorm. Ze zijn onder andere verantwoordelijk voor het noorderlicht.

(NASA / Goddard Space Flight Center, 02.10.2007 - NPO)