Zijn dit de oudste kruipsporen op aarde?

2, 1 miljard jaar oude sporen in het sediment geven Pal ontologen R tsel aan

2, 1 miljard jaar geleden hebben amoebe-achtige wezens deze sporen in het sediment achtergelaten. © Abderrazak El Albani
voorlezen

Raadselachtige ontdekking: in Gabon hebben paleontologen 2, 1 miljard jaar oude draadachtige fossielen ontdekt die niet in een schema passen. Omdat ze te groot zijn voor bacteriën, maar te oud voor meercellige dieren. Degenen die deze millimeter dikke sporen hebben achtergelaten, kunnen de onderzoekers daarom alleen maar vermoeden. Volgens deze, zouden tijdelijke associaties van amoebeeachtige eencellige organismen deze versteende sporen van slijm kunnen hebben achtergelaten. Indien bevestigd, zou dit het vroegste bewijs zijn van beweeglijke organismen.

Wanneer zijn de eerste organismen op onze planeet ontstaan? Tot nu toe is deze vraag controversieel, omdat fossielen van dergelijke dieren moeilijk te onderscheiden zijn van puur geochemische afzettingen. Het lijkt erop dat ongeveer 3, 5 miljard jaar geleden de eerste bacteriën al aanwezig waren. Daarentegen bleken bacteriële fossielen 3, 7 miljard jaar geleden niet-biologisch te zijn. Het eerste meercellige dier leefde volgens eerdere bevindingen na "slechts" 558 miljoen jaar geleden.

Draadvormige sporen in de schalie

Een ander getuigenis uit het vroege leven is mogelijk ontdekt door Abderrazak El Albani van de Universiteit van Poitiers en zijn team in Gabon. In het zuidoosten van dit Afrikaanse land lag ongeveer 2, 1 miljard jaar geleden een ondiepe kustzee, waarvan de modder tegenwoordig wordt bewaard als fijne, donkere leisteenlagen. In deze formatie kwamen de onderzoekers ongebruikelijke draadachtige structuren tegen.

De vluchtige sporen zijn gemaakt van pyriet, zijn maximaal zes millimeter dik en kunnen 17 centimeter lang zijn. Abderrazak El Albani / CNRS, Università de Poitiers

"De gloeidraadstructuren zijn tot zes millimeter dik en strekken zich tot 170 millimeter door het sediment uit, " melden de paleontologen. De meeste van deze kreken zijn recht of licht gedraaid en onvertakt, er zijn ook enkele kreken die zich verenigen of delen in één. "De textuur en mineralogische samenstelling in deze draadstructuren en hun omgeving zijn duidelijk anders, " zeiden de onderzoekers.

Versteende sporen van slijm?

Maar wat is er? Volgens El Albani en zijn team komen de vorm en samenstelling van deze sites niet overeen met abiotische structuren zoals kale rotsspleten of versteende vloeistofsporen. In plaats daarvan moeten het fossielen zijn, volgens de overtuiging van de Pal ontologen. Ze vermoeden dat deze fossiele overblijfselen versteende slijmsporen zijn van vroege organismen die ooit door de oceaanbodem bewogen zijn. tonen

Het enige probleem is dat de sporen, met een dikte van enkele millimeters, veel te groot zijn om van bacteriën te worden afgeleid. "Bekende microbiële structuren zijn veel kleiner dan die van ons", zeggen de wetenschappers. Maar grotere, meercellige levende wezens ontstonden na minder dan 1, 5 miljard jaar later. "Gezien de eenvoudige structuur en de hoge leeftijd is er geen eenvoudige verklaring", zeggen El Albani en zijn team.

Soortgelijk gedrag als slijmschimmels

Volgens de onderzoekers kunnen de producenten van deze tracks eukaryotische protozoa zijn, mogelijk vergelijkbaar met vroege amos. "Deze amoebe-achtige organismen leven meestal op een meerjarige basis en voeden zich met microbiële matten, " zeiden El Albani en zijn team. "Maar in tijden van honger hopen ze zich op tot aggregaten, die vervolgens door het sediment kruipen om een ​​nieuwe microbiële mat te bereiken."

Palontologen vergelijken het gedrag van deze vroege wezens met dat van de slijmschimmel Dictyostelium discoideum van vandaag. Deze eencellige organismen vormen groepen van maximaal 100.000 individuele cellen die een nudibranch-achtige structuur vormen in het geval van een gebrek aan voedsel. Dit gedraagt ​​zich nu als een meercellig organisme en kruipt vooruit op een slijmspoor. Slijmschimmels van tegenwoordig komen echter alleen in de bodem voor en niet in het zeesediment, bovendien zijn hun sporen aanzienlijk kleiner dan de fossiele draadstructuren.

Micro-computertomografie van de fossiele fossielen. Abderrazak El Albani

Am artige wezens met een neiging tot aggregatie

Desalniettemin hebben de oorspronkelijke producenten van deze tracks mogelijk minstens één vergelijkbare, soms aggregerende levensstijl gehad: "We zeggen niet dat deze structuren werden geproduceerd door slijmschimmels, " benadrukken de onderzoekers. "Maar we stellen een analoge situatie voor waarin amoebe-achtige organismen met een vergelijkbaar aggregatievermogen deze sporen achterlaten."

Waar bewuste wezens allergisch voor waren en wat hen overkwam in het verdere verloop van de evolutie, blijft voorlopig een raadsel. "Of deze filamenteuze structuren een mislukt evolutie-experiment vertegenwoordigen of een opmaat waren voor evolutionaire innovatie, blijft onduidelijk", concludeert El Albani en zijn team. De fossielen zijn slechts een andere indicatie van de relatief complexe levensvormen die al ruim een ​​miljard bestonden vóór de eerste dieren. (Proceedings van de National Academy of Sciences, 2019: doi: 10.1073 / pnas.1815721116)

Bron: PNAS, CNRS

- Nadja Podbregar