Sleutelmolecuul ontdekt in Venus-atmosfeer

Venus Express detecteert voor het eerst hydroxylradicaal

Hydroxylmolecuul gedetecteerd op onze buurplaneet Venus. © ESA / C. Carreau
voorlezen

Voor het eerst heeft een ruimtesonde op onze buurplaneet Venus het hydroxylmolecuul gedetecteerd. Deze zeer reactieve waterstof-zuurstofverbinding wordt beschouwd als het wasmiddel van de atmosfeer op aarde. De beslissende aanwijzing voor de astronomen was het infraroodlicht dat werd uitgestraald door het molecuul.

Het hydroxylradicaal bestaat uit een waterstof en een zuurstofatoom. Het is zeer responsief en van korte duur en daarom moeilijk te detecteren. In de atmosfeer van de aarde speelt het een sleutelrol in de binding van luchtverontreinigende stoffen. Op Mars zal het koolstofdioxide stabiliseren door te voorkomen dat het wordt omgezet in koolmonoxide. Tegelijkertijd zorgt het agressieve radicaal ervoor dat de bovenste grondlagen van de rode planeet vrijwel gesteriliseerd zijn en dus extreem vijandig voor microben.

De zichtbare en infrarood warmtebeeldspectrometer (VIRTIS) aan boord van de ESA Venus Express-sonde detecteerde de hydroxyl in de bovenste regio's van de Venus-atmosfeer, een paar honderd kilometer boven het oppervlak van de planeet. Bij een schuin zicht op de zichtbare rand van de planeet, waar de atmosfeer de ruimte in gaat, wordt de hydroxyl onthuld door het infrarode licht dat het uitzendt. In een band van slechts ongeveer tien kilometer breed, werd het infraroodsignaal plotseling versterkt.

De infraroodstraling van hydroxyl in de atmosfeer van de aarde hangt nauw samen met de dichtheid van de stratosferische ozon. Volgens de astronomen zou deze connectie ook kunnen bestaan ​​voor Venus. "Ozon is een belangrijk molecuul voor elke atmosfeer", legt Giuseppe Piccioni, directeur van het VIRTIS-team van het Astrophysical Institute in Rome, uit. "Omdat het een sterke absorber is van de ultraviolette straling van de zon." De hoeveelheid geabsorbeerde straling is op zijn beurt een belangrijke parameter voor de opwarming en dynamiek van de planetaire atmosfeer.

Hydroxylniveaus variëren sterk

Op basis van het hydroxylgehalte kan het mogelijk zijn om de hoeveelheid ozon in de Venus-atmosfeer af te leiden. De nieuwe gegevens van Venus Express tonen aan dat de hydroxylspiegels zeer snel en snel lijken te schommelen: ze kunnen van de ene revolutie naar de volgende met maximaal 50 procent veranderen. Een sterke fluctuatie in ozonniveaus kan de oorzaak zijn van deze variatie. Hoe deze veranderingen de dynamiek van de Venus-atmosfeer als geheel beïnvloeden, willen onderzoekers nu bepalen met behulp van computermodellen. tonen

"Venus Express heeft ons al laten zien dat Venus veel aardser is dan eerder werd gedacht", zegt Piccioni. De ontdekking van hydroxyl gaat nog een stap verder. Het zal ons helpen onze modellen te verbeteren en ervan te leren. "

(ESA, 19.05.2008 - NPO)