Ouderijs buiten de poolgebieden wordt onderzocht

De ijskern uit de Himalaya strekt zich 600.000 jaar terug uit

Het ijs van een ijskern uit het Kunlun-gebergte in Tibet is tot 600.000 jaar oud. © Giuliano Bertagna / Byrd Pool- en klimaatonderzoekscentrum
voorlezen

Icy Archive: In de bergen van Tibet hebben onderzoekers de oudste ijskern buiten de poolgebieden gewonnen. De ruim 300 meter lange kern van het gletsjerijs gaat 600.000 jaar terug naar het verleden. Eerste analyses van dit ijs bevestigen dat de Himalaya - en daarmee de 'derde pool' van de aarde - de afgelopen decennia meer is opgewarmd dan lager gelegen gebieden.

Het ijs van gletsjers slaat niet alleen grote delen van het zoete water op aarde op, de ijslagen die millennia tot miljoenen jaren zijn afgezet, zijn ook een waardevol archief van de geschiedenis van de aarde. De luchtbellen en isotopen die in het ijs vastzitten, geven informatie over de geschiedenis van het klimaat, vulkaanuitbarstingen uit het verleden en zelfs over de zonden van de veroveraars of oude Europeanen in het milieu.

Boren op het dak van de wereld

Nu hebben onderzoekers rond Lonnie Thompson van de Ohio State University de oudste ijskern buiten de poolgebieden gewonnen. Het komt van het ijs van berggletsjers in Tibet en dus van de "derde pool" van de aarde. Himalaya-gletsjers zijn 's werelds grootste zoetwaterreservoir na het Noordpoolgebied en Antarctica en een belangrijke indicator van klimaatverandering in de regio.

Tijdens een expeditie in 2015 wonnen de wetenschappers op het Tibetaanse plateau vijf ijskernen, de langste was meer dan 300 meter lang. Nu laat daten zien dat de oudste lagen van dit ijs al 600.000 jaar oud zijn. Ze zijn de oudste kernen van deze soort na de ijskernen uit Antarctica en zelfs vóór de kernen uit Groenland.

Onevenredig sterke opwarming

De eerste analyses van de ijskernen geven inzicht in de klimaatevolutie van de Himalaya - en onthullen drastische veranderingen in de afgelopen decennia. "De isotoopwaarden die we van de vijf ijskernen hebben ontvangen, documenteren de klimaatveranderingen van de afgelopen 1000 jaar", zegt Thompson. "Ze tonen aan dat de opwarming van de aarde echt plaatsvindt en dat dit al een negatieve invloed heeft op de ijskoude zoetwaterreservoirs op aarde."

Als gevolg hiervan zijn de gemiddelde temperaturen in het Kunlun-gebergte de afgelopen 50 jaar met 1, 5 graden gestegen. Deze waarden bevestigen dat klimaatverandering de meeste invloed heeft op de hoogste en koudste regio's ter wereld. Volgens voorspellingen van het IPCC zouden de zeespiegeltemperaturen in 2100 met drie graden kunnen stijgen, maar in de lage bergketens met zes graden.

Boorexpeditie voor ijskern op de Guliya-gletsjer in het Byrd Polar and Climate Research Center in Tibet

Gevolgen voor de watervoorziening van Azië

Dit is geen goed nieuws voor de mensen in Azië. Omdat de watervoorziening van miljoenen mensen daar rechtstreeks afhangt van de berggletsjers van de Himalaya en de aangrenzende bergketens. Als de gletsjers daar verdwijnen, zoals klimaatvoorspellingen voorspellen, dan kan hun water schaars zijn. "Er zijn meer dan 46.000 berggletsjers in dit deel van de wereld en zij zijn de belangrijkste bron voor veel grote rivieren in de regio", legt Thompson uit.

Op korte termijn kan het snel smelten van berggletsjers ook leiden tot verhoogde overstromingen en overstromingen. "De voortdurende opwarming in deze regio's zal het smelten van het ijs vergroten en catastrofale milieueffecten waarschijnlijker maken", legt Yao Tandong van de Chinese Academie van Wetenschappen uit.

In de komende maanden willen de onderzoekers hun ijskernen verder analyseren. Ze hopen ook meer informatie te krijgen over het verband tussen klimaatvariabiliteit in andere delen van de wereld en klimaatevolutie in de Himalaya. "Hoe meer we de milieucomponenten van de derde pool bestuderen, hoe beter we de klimaatverandering en de bijbehorende effecten op de bergen en poolgebieden van de aarde begrijpen, " zegt Yao. (Fall Meeting, American Geological Union, 2017)

(Ohio State University, 14.12.2017 - NPO)