Kosmische explosie breekt het leeftijdsrecord

Korte gammastraaluitbarsting tijdens de rust na de oerknal

Gammastraal burst - Illustratie © NASA / D.Berry
voorlezen

7, 4 miljard jaar geleden - en dus bijna halverwege ons universum - vond een enorme explosie plaats in het sterrenbeeld Stier. De korte gammastraaluitbarsting, ontdekt en geanalyseerd door de Swift- en Gemini-observatoria, is de oudste bekende in zijn soort en meer dan honderd keer sterker dan normaal.

Gammastraaluitbarstingen, ook bekend als "gammastraaluitbarstingen" of kortweg GRB's, behoren tot de meest dramatische explosies in het universum. Ze geven in korte tijd enorme hoeveelheden energie af in de vorm van röntgenstralen en gammastralen. Afhankelijk van het feit of een dergelijke uitbarsting langer of korter duurt dan drie seconden, maken de astronomen onderscheid tussen lange en korte GRB's. Lange uitbraken, dus de theorie, doen zich voor wanneer massieve sterren instorten en exploderen. Voor korte GRB's zijn er daarentegen een aantal mogelijke oorzaken, waaronder de botsing van twee neutronensterren.

Honderd keer meer energie dan normaal

Met behulp van NASA's Swift-satelliet en het Gemini Observatorium heeft een internationaal team van astronomen nu een nieuwe korte uitbarsting van gammastraaluitbarsting ontdekt die in verschillende opzichten recordbrekend zal worden. De uitbraak met de officiële naam GRB 070714B, die voor het eerst werd waargenomen in juli 2007, bracht ongeveer honderd keer meer energie vrij dan normaal voor een korte uitbarsting. In dit opzicht lijkt het meer op de lange GRB's.

"Het is nog steeds onduidelijk of we een ander mechanisme nodig hebben om deze explosie te verklaren, zoals de fusie van een neutronenster met een zwart gat, " zei Neil Gehrels, directeur van de Swift Observatory bij het Goddard Space Flight Center van NASA. "Of er kan een zeer breed scala aan energieversies zijn voor botsingen met neutronensterren, maar dat lijkt ons onwaarschijnlijk."

Astronomen overwegen echter ook een andere mogelijkheid: als GRB 070714B zijn energie heeft geconcentreerd in twee smalle stralen en een van de twee stralen rechtstreeks op de aarde is gericht, kan dit de schattingen verstoren. Omdat dan de stralingsmetingen in deze geconcentreerde straal de indruk wekken van een veel grotere totale hoeveelheid energie dan daadwerkelijk werd vrijgegeven. Als de meeste andere korte GRB's hun energie minder geconcentreerd concentreren, kan dit de opvallende verschillen verklaren. tonen

Explosie tijdens de rust na de oerknal

Bovenal was zijn positie sensationeel: de astronomen lokaliseerden hem in het sterrenbeeld van de stier, 7, 4 miljard lichtjaar van de aarde. Tegelijkertijd betekent dit echter dat de explosie 7, 4 miljard jaar geleden plaatsvond, halverwege terug naar de Big Bang, om zo te zeggen. De straling van de uitbarsting moest vandaag echter nog steeds worden gebruikt om de aarde te bereiken.

EntdeckungDeze ontdekking verschuift de bekende fase van korte gammaflitsen ver terug, legt John Graham, een astronoom aan de Johns Hopkins University, uit tijdens de presentatie de resultaten van zijn werkgroep tijdens de Winter Meeting van de American Astronomical Society in Austin, Texas. "De korte uitbarsting is bijna twee keer zo oud als de oudste bekende recordhouder."

(Johns Hopkins University, 11.01.2008 - NPO)