Koude bergen worden hoger

Gletsjers beschermen tegen erosie van de top in koude klimaten

Geglaceerde Cordillera-toppen op Tierra del Fuego © Stuart N. Thomson
voorlezen

Gletsjers zijn altijd beschouwd als een beperkende factor voor de groei van bergen, de ijserosie voert de pieken af. Maar nu hebben Amerikaanse onderzoekers precies het tegenovergestelde effect van ijs in de Patagonische Andes ontdekt. Zoals ze rapporteren in "Nature", eroderen gletsjers in zeer koude klimaten niet, maar beschermen de bergen als pantser en bevorderen zo zelfs hun hoogtegroei.

Gletsjers vormden enkele van de meest dramatische landschappen op aarde - van de diepe fjorden van Scandinavië tot de bergmeren van de Alpen of de Himalaya. Het is vooral hun erosieve effect dat aanleiding gaf tot deze topografieën en dat er ook voor zorgt dat bergen die zijn opgetrokken door bewegingen van de aardkorst niet in de lucht groeien. Maar nu heeft een Amerikaans onderzoeksteam vastgesteld dat dit effect, ook bekend als een "glaciale cirkelzaag", lang niet altijd van toepassing is.

Verrassing in de Patagonische Andes

De wetenschappers onder leiding van Stuart N. Thomson van de Universiteit van Arizona onderzochten gesteentemonsters uit verschillende regio's en hoogten van de Patagonische Andes, die tussen de 38 en 56 graden zuiderbreedte liggen. De Andes, die nog steeds actief in de lucht groeien, worden beschouwd als een schoolvoorbeeld van de "glaciale cirkelzaag", het eroderende effect van de gletsjers op de top. Het totaal van 146 steenmonsters werd geanalyseerd op hun leeftijd waarop ze werden gekoeld - het tijdstip waarop ze waren blootgesteld door erosie - met behulp van twee verschillende methoden

Het resultaat verrast: "We verwachtten het effect van de 'cirkelzaag' te zien, " legt Thomson uit. In plaats daarvan lieten beide methoden zien dat de 25 miljoen jaar oude rotsen in het noorden eigenlijk relatief snel waren afgekoeld, wat wijst op tekenen van erosie. In het zuiden echter, in de gletsjers van Patagonië, vond precies het tegenovergestelde: hier werden de rotsen veel later afgekoeld, een teken van minder erosie.

Koud maakt "cirkelzaag" pantser

De reden voor het missen van gletsjererosie, de wetenschappers zien het klimaat: in het koelere zuiden van Patagonië blijven de gletsjers koud genoeg om bevroren te blijven met hun basis op de rots van de bergen. Net als een envelop beschermen ze het substraat tegen weersinvloeden en dus tegen erosie. In de warmere regio's verder naar het noorden smelt de gletsjerbasis en beweegt het ijs tegen de grond. De wrijving tussen steen en ijs veroorzaakt dan erosie. tonen

"Het klimaat, vooral door de gletsjers, heeft een grote invloed op hoe hooggebergte is", legt Peter W. Reiners van de Universiteit van Arizona uit. We zien dat de ijzige cirkels onder bepaalde breedten duidelijk en effectief werken. Maar ten zuiden van 45 graden breedtegraad blijft dit niet alleen uit het heeft zelfs het tegenovergestelde effect. De gletsjers beschermen het oppervlak en laten de bergen hoger groeien

Dit effect, gedoopt door de glaciale bewapening van de onderzoekers, zou volgens hen ook effectief kunnen zijn in andere bergen van zeer koude gebieden, zoals in het noorden van Alaska. Het klimaat is zo hoog als een berg. Of er nu een gletsjercircuit is of een restauratie, zei Thomson.

(Universiteit van Arizona, 16.09.2010 - NPO)