"Humboldt's Mountain" vertoont gevolgen van klimaatverandering

Hoogten op de Chimborazo zijn sinds 1802 500 meter gestegen

Alexander von Humboldt © Naia Morueta-Holme klom al de 6.268 meter hoge Chimborazo
voorlezen

In de voetsporen van Humboldt: onderzoekers hebben voor het eerst vergeleken hoe de flora op de berg Chimborazo in Ecuador is veranderd sinds de expeditie van Humboldt in 1802. Het resultaat: klimaatverandering heeft al een onverwacht sterke invloed op de bergvegetatie gehad. Met ongeveer 500 meter zijn de hoogten van de vegetatie bergopwaarts bewogen dankzij het warmere klimaat - voor de tropen en voor zo'n korte tijd is dat enorm, zoals de onderzoekers benadrukken.

Deze figuur is bekend bij velen van de Geogerafieunterrricht: een berg waarop de typische hoogten van de vegetatie zijn getekend. Hun volgorde laat zien hoe het bergklimaat de habitat van de planten beïnvloedt. Voor de Andes gaan deze hoogten terug naar een van de beroemdste polymaths en ontdekkingsreizigers ooit: Alexander von Humboldt.

Expeditie naar de vulkaan

Tijdens zijn reizen naar Zuid-Amerika beklimt Humboldt herhaaldelijk de 6.268 meter hoge Chimborazo-vulkaan in Ecuador en registreert in detail welke planten op welke hoogte en onder welke omstandigheden groeien. "Het tableau van Humboldt en de bijbehorende beschrijvingen zijn 's werelds oudste record van vegetatie langs hoogtegraden, " zegt senior auteur Jens-Christian Svenning van de Universiteit van Aarhus.

Alexander von Humboldt en Aime Bonpland aan de voet van de Chimborazo-vulkaan. © historisch (Friedrich Georg Weitsch, 1810)

De aantekeningen van Humboldt boden de onderzoekers een unieke kans om te onderzoeken hoe de tropische flora de afgelopen 200 jaar is veranderd. Voor hun studie volgden ze daarom letterlijk in de voetsporen van de naturalist: ze klommen ook de Chimborazo en vanaf 3.800 meter omhoog elke 100 meter hoogte brengen ze de plantenwereld in kaart die groeit op de berghellingen. Hun doel: ze wilden weten of de opwarming van het klimaat de afgelopen decennia de hoogte heeft veranderd.

Plantenwereld verovert gletsjerregio

En inderdaad, wat de onderzoekers op Chimborazo vonden, wijkde zelfs meer af van de rapporten van Humboldt dan verwacht. De bovengrens van vegetatie in de tijd van Humboldt was nog 4.600 meter, vandaag is de plantenwereld al doorgedrongen op hoogten tot 5.185 meter. tonen

"Het laatste spoor van vegetatie was een kleine, half-sneeuw bedekte plant uit de zonnebloemfamilie, " zegt eerste auteur Naia Morueta-Holme. "Ze was in volle bloei ondanks de koude omstandigheden, de ijle lucht en de harde wind."

Een van de redenen voor de opwaartse migratie van de vegetatiegrens is, naast de huidige hogere temperaturen, waarschijnlijk de achteruitgang van de gletsjers op de top van de Chimborazo: Humboldt bereikte de ijskap van de berg al op 4.814 meter. Morueta-Holme en haar collega's moesten daarentegen tot 5.270 meter klimmen om de rand van de gletsjer te bereiken. "Deze gletsjerdaling van meer dan 400 meter past in de wereldwijde trend van klimaatverandering", aldus de onderzoekers.

Hogere niveaus op de Chimborazo, gedocumenteerd links van Humboldt, rechts van de staat van vandaag. Morueta-Holme et al.

500 meter omhoog gegaan

Maar zelfs hieronder is de verdeling van planten aanzienlijk verschoven ten opzichte van de kaart van Humboldt: gemiddeld 500 meter verderop zijn de verschillende plantensoorten vandaag vooruitgegaan. Sommige geslachten en soorten groeien vandaag zelfs 700 meter hoger dan 210 jaar geleden dit is aanzienlijk meer dan verwacht, zoals de onderzoekers melden.

Sinds de expeditie van Humboldt in 1802 zijn de gemiddelde jaartemperaturen in Ecuador met ongeveer 1, 72 graden gestegen. Volgens eerdere modellen zou dit volgens de onderzoekers echter alleen een verschuiving in hoogteniveaus met 410 meter verklaren. Ze vermoeden dat de toenemende droogte in verband met klimaatverandering verantwoordelijk is voor een groot deel van de rest.

Verbazingwekkend krachtig effect voor de tropen

"Dit laat zien dat planten zelfs in de tropen sterk reageren op de opwarming van de aarde", zegt Morueta-Holme en haar collega's. Tot nu toe werd tropische vegetatie het minst beïnvloed door klimaatverandering. "Bovendien onderstrepen onze bevindingen dat dramatische verschuivingen kunnen plaatsvinden, zelfs binnen relatief korte, eigentijdse tijdschalen, " waarschuwen de onderzoekers.

Dat is volgens haar een reden tot bezorgdheid. Tot nu toe hebben de meeste plantensoorten gelijke tred gehouden met deze ontwikkeling. Maar dat kan snel veranderen als de opwarming zo snel doorgaat. "We moeten in de toekomst drastische veranderingen in de vegetatie verwachten", zegt Morueta-Holme. "Dit roept de vraag op hoeveel van de zeldzame en gespecialiseerde soorten dit zullen overleven, vooral in de tropen waar de meeste van hen groeien." (Proceedings van de National Academy of Sciences, 2015; doi: 10.1073 / pnas.1509938112)

(Universiteit van Aarhus, 15.09.2015 - NPO)