De komeetbegraafplaats begint achter Mars

De asteroïdengordel bevat duizenden uitgestorven en slapende kometen

Nieuwe kometen in de asteroïdengordel Ignacio Ferrin / Universiteit van Anitoquia
voorlezen

De asteroïde gordel heeft verrassingen: veel van zijn zogenaamd dode keien zijn eigenlijk slapende kometen, zoals Colombiaanse astronomen hebben ontdekt. Als ze maar een klein beetje uit hun baan zijn, kunnen ze wakker worden door de hitte van de zon en een staart vormen. Volgens de onderzoekers kunnen zelfs duizenden van dergelijke potentiële "Lazarus-kometen" de asteroïdengordel onherkenbaar binnendringen, terwijl duizenden meer uiteindelijk worden gedoofd en de grootste komeet vormen Begraafplaats van ons zonnestelsel.

In de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter, verzamelt het 'afval' uit de vroege dagen van het zonnestelsel zich in een enorme ring: miljoenen rotsstromen die zijn overgebleven tijdens de vorming van de planeet of door een verpletterende kleine planetenbaan ontstaan. Deze brokken botsen van tijd tot tijd met elkaar en gedragen zich verder nogal onopvallend.

Belachelijke kometen uit het niets

Maar in de afgelopen tien jaar hebben astronomen twaalf inwoners van dit heiligdom ontdekt die niet in het beeld passen: het zijn actieve kometen - dat wil zeggen, het zijn meestal objecten gemaakt van ijs en stof, die volgens de populaire interpretatie waarschijnlijk eerder in beeld zijn Buiten gebieden van ons systeem horen. Ze verschenen meestal uit het niets in het midden van de keien. Vreemd genoeg bleven deze kometen, in plaats van de normale, sterk elliptische baan, op hun bijna cirkelvormige baan in de riem. Waar deze "staartsterren" vandaan komen en hoe ze ontstaan, was echter voorheen onduidelijk.

De asteroïdengordel in het vroege zonnestelsel had er zo uit kunnen zien: vol actieve kometen. Ignacio Ferrin / Universiteit van Anitoquia

Om dit te verduidelijken, hebben Ignacio Ferrin van de Universiteit van Anitoquia in Colombia en zijn collega's de asteroïde gordel en de twaalf mysterieuze kometen opnieuw onderzocht. In simulaties en modelberekeningen probeerden ze het mechanisme te ontrafelen dat deze kometen had kunnen activeren. In feite kwamen ze met een plausibele verklaring. De asteroïde gordel zag er miljoenen jaren geleden heel anders uit dan vandaag. In plaats van alleen maar dode rotsstromen, werden er duizenden actieve kometen in gevonden.

Als hij zijn ijs verliest, sterft de komeet

Na verloop van tijd nam hun activiteit echter af, omdat de hitte van de zon geleidelijk al het ijs uit hun bovenste lagen van de kern liet ontsnappen en het als waterdamp vergastte. Als gevolg hiervan was de voorraad uitgeput voor hun staart, ze waren inactief. "Als een kometenkern slechts een straal van 50 tot 150 meter meet, dan is de zonnestraling in de asteroïdengordel sterk genoeg om in de loop van de tijd alle ijs en alle vluchtige stoffen te bevrijden - de komeet gaat uit, "verklaren de onderzoekers. tonen

Voor vele duizenden van zulke kleine kometen is deze ring tussen Mars en Jupiter de laatste rustplaats geworden: ze zijn al lang hun ijs kwijt en cirkelen nu voor altijd in het midden van de asteroïde. "We hebben een echte komeetbegraafplaats gevonden", legt Ferrin uit.

Schot van de kern van de komeet Wild 2, genomen door de boordcamera van de ruimtesonde Stardust tijdens zijn vlucht door de komeet van de komeet. Het rusteloze oppervlak van de komeetkern wordt meestal gevormd tijdens het ontgassen nabij de zon. De vorming van een dergelijke put door een gasstraal werd waargenomen door de sonde. Het oppervlak van asteroïden daarentegen wordt gekenmerkt door een verscheidenheid aan inslagkraters. JPL / NASA

Zwaartekrachtpush creëert "Lazarus-kometen"

Maar andere dingen met de grotere kometenkernen: ze zijn niet dood, maar slapen alleen. Omdat de zonnewarmte niet in de kern kon doordringen, zodat er ijsreserves bleven. "Deze slapende kometen kunnen weer tot leven komen wanneer de energie van de zon slechts een paar procent toeneemt, " zeggen de astronomen. Dit kan gebeuren als, bijvoorbeeld, de aantrekkingskracht van Jupiter of andere turbulentie in het lokale zwaartekrachtveld de baan van deze kometen slechts een beetje verder naar binnen verschuift. Dan doordringen de zonnestralen dieper in de komeetkern en bereiken zo de binnenste ijsreserves, die nu beginnen uit te gassen - de komeet krijgt weer een staart en wordt actief.

"Deze objecten zijn 'Lazarus-kometen' die na duizenden of miljoenen jaren rust wakker worden", zegt Ferrin. Volgens de onderzoekers hadden elf van de twaalf kometen die in het afgelopen decennium zijn ontdekt op deze manier nieuw leven kunnen ingeblazen - en zij zullen niet de enigen zijn: "Potentieel kan elk van de vele duizenden slapende kometen buren dit doen Doe hetzelfde ', zeggen de astronomen. (Maandelijkse kennisgevingen van de Royal Astronomical Society, in pers)

(Royal Astronomical Society, 06.08.2013 - NPO)