Himalaya: Skeleton Lake is een mysterie

Waar kwamen de honderden doden aan de oever van het meer vandaan en waarom stierven ze?

Honderden menselijke skeletten liggen aan de oevers van dit meer, dat hoog in de Indiase Himalaya ligt. Toen ze stierven en waar ze vandaan kwamen, hebben onderzoekers nu voor het eerst gestudeerd. © Atish Waghwase
voorlezen

Mysterious Deaths: Honderden oude skeletten liggen aan de oevers van het Roopkund Lake, hoog in de Indiase Himalaya. Nu blijkt uit DNA-analyses dat deze doden niet zijn gestorven in een enkele ramp zoals eerder gedacht. In plaats daarvan zitten er maximaal duizend jaar tussen hen. Het is ook een raadsel: een groep van deze doden kwam uit de Middellandse Zee - en dus uit een gebied op duizenden kilometers afstand.

Het slechts 40 meter grote Roopkund-meer ligt diep in het Himalayagebergte op 5.029 meter hoogte. Maar ondanks zijn afgelegen locatie lijkt hij in het verleden verrassend veel bezoekers te hebben ontvangen. Want er zijn honderden oude skeletten van de mensheid aan haar oevers. Wanneer en waarom deze mensen ooit stierven, was nog onduidelijk. Volgens lokale legendes is dit een groep pelgrims die zijn neergeslagen door de godin Nanda Devi. Anderen vermoeden dat een expeditie of legereenheid ooit werd verrast en gedood door een sneeuwstorm.

Menselijke botten verspreid over de oevers van Roopkund Lake. © Himadri Sinha Roy

Geen expeditie, geen epidemie

Wat er echt gebeurde met de Dead of "Skeleton Lake" en waar ze vandaan kwamen, is nu voor het eerst onderzocht door een internationaal onderzoeksteam onder leiding van David Reich van Harvard University en Niraj Rai van het CSIR Research Center in Hyderabad. De onderzoekers hebben DNA-monsters van 71 van de Roopkund-skeletten onderworpen aan DNA-analyse, isotopenmetingen en datering met radiokoolstof.

Het resultaat: onder de doden zijn ongeveer hetzelfde aantal mannen en vrouwen, maar niet meer nauw verwante individuen. Dit past niet bij een legereenheid of expeditie, noch bij een groep gezinnen of nauw verwante pelgrims. "We hebben ook geen bewijs gevonden van een infectie met bacteriële agentia, wat tegen de veronderstelling spreekt dat deze doden het slachtoffer waren van een epidemie, " zeggen de onderzoekers.

Dood ook uit de Middellandse Zee

Maar wie waren deze dan dood? Een eerste hint werd gegeven door de DNA-analyses van de botmonsters: "De skeletgenetica heeft ons veel verrast", zegt eerste auteur Eadaoin Harney van Harvard University. Omdat de doden niet alleen uit de nabije omgeving kwamen. Hoewel 23 personen van Indiase afkomst waren, kwamen ze uit zeer verschillende regio's van het subcontinent. tonen

Nog verrassender was echter de oorsprong van 14 andere doden: ze hadden een handtekening die typisch is voor het Middellandse-Zeegebied. "Het roept onvermijdelijk de vraag op hoe migranten uit het oostelijke Middellandse Zeegebied, met een zeer ongebruikelijk afstammingsprofiel voor deze regio, hier kwamen en daar stierven", zegt Reich. Een andere dode man kwam uit Zuidoost-Azië. Dit betekende dat zelfs het tot nu toe onderzochte kleine monster van de skeletten tot drie verschillende herkomstgroepen behoorde.

Er zitten duizend jaar tussen de sterfgevallen

Het resultaat van de dating is ook raadselachtig: ze onthulden dat niet al deze mensen tegelijkertijd tijdens een evenement konden zijn gestorven. In plaats daarvan zijn er tussen de Indiaan en de Middellandse Zee ongeveer duizend jaar: de groep van Indiase afkomst stierf in de zevende tot tiende eeuw, de groep uit de Middellandse Zee echter pas in de 17e tot 20e eeuw. "Deze resultaten tonen aan dat de skeletten van Roopkund Lake zijn gestorven in ten minste twee afzonderlijke gebeurtenissen", legt Reich en zijn team uit.

Maar waarmee? Tenminste voor de groep Indische doden, veronderstelden de onderzoekers: "Hoewel Roopkund Lake geen enkele belangrijke handelsroute heeft, maakt het deel uit van een pelgrimsroute - de Nanda Devi Raj Lat-bedevaart, die nog steeds twaalf jaar ", leggen ze uit. Inscripties in nabijgelegen tempels suggereren dat deze bedevaarten 1200 jaar geleden plaatsvonden. Ten minste een deel van de Indiase doden zou tijdens zo'n bedevaart zijn gestorven.

Vraag over mediterrane dode overblijfselen

De tweede groep, de doden uit de Middellandse Zee, is veel moeilijker uit te leggen. "Het is verleidelijk om deze mensen te zien als afstammelingen van de Indo-Griekse bevolking uit de tijd van Alexander de Grote", aldus de onderzoekers. Maar dan zou hun genetisch materiaal op zijn minst sporen van vermenging met lokale populaties moeten vertonen, wat niet het geval was.

"In plaats daarvan suggereren de gegevens dat we een groep niet-verwante mannen en vrouwen hebben die tijdens de Ottomaanse overheersing in het oostelijke Middellandse Zeegebied zijn geboren, " legt uit Reich en zijn team. Dat deze mensen hebben deelgenomen aan een hindoe-bedevaart, was onwaarschijnlijk. Waarom ze dit afgelegen meer in de hooglanden van de Indiase Himalaya opzochten en hoe ze daar stierven, is nog niet verklaard.

"De ontdekking van mensen uit het Middellandse Zeegebied suggereert dat Lake Roopkund niet alleen van lokaal belang was, maar dat mensen van over de hele wereld hierheen kwamen", zegt Harney. Rai voegt eraan toe: "Tot nu toe is het onduidelijk gebleven wat hen hier heeft gebracht en hoe ze zijn gestorven. We hopen dat dit eerste onderzoek zal worden gevolgd door nog veel meer om deze problemen op te lossen. "(Nature Communications, 2019; doi: 10.1038 / s41467-019-11357-9)

Bron: Max Planck Instituut voor de geschiedenis van de menselijke geschiedenis

- Nadja Podbregar