Onderzoekers ontdekken de grootste papegaai ter wereld

De oerpapegaai was één meter lang en had een carnivoor kunnen zijn

Tegen hem gedragen de kleine musvogels zich als mieren aan zijn voeten: de nieuw ontdekte reuzenpapegaai had tijdens zijn leven Heracles onpectatus kunnen kijken. © Brian Choo / Flinders University
voorlezen

Spectaculaire vondst: paleontologen hebben in Nieuw-Zeeland de enige en grootste gigantische papegaai ter wereld ontdekt - als fossiel. De ongeveer één meter hoge vogel leefde 16 tot 19 miljoen jaar geleden en was twee keer zo zwaar als de grootste levende papegaai vandaag, zoals de onderzoekers in het tijdschrift "Biology Letters" melden. Met zijn machtige bek kan de gedoopte gigantische papegaai van Heracles misschien zelfs andere vogels hebben gedood en verslonden.

Duizenden jaren geleden, toen de eerste Maori Nieuw-Zeeland bereikten, kwamen ze enorme, twee en een halve meter loopvogels tegen - de Moa's. Deze gigantische vogels, die tegenwoordig zijn uitgestorven, zijn, net als de Dodos van Mauritius, klassieke voorbeelden van het eiland-gigantisme van de vogels: ze ontwikkelden daar ongewone grote vormen omdat door de isolatie van de eilanden grote roofdieren misten. Op Nieuw-Zeeland bestond vooral in het vroege Mioceen, 16 tot 19 miljoen jaar geleden, een hele kudde verschillende gigantische vogels, zoals fossiele vondsten bewijzen.

"Niet alleen Moas domineerde de vogelwereld. Op de bosbodem renden gigantische ganzen en de kraanachtige Aptornis rond, terwijl aan de hemel een gigantische adelaar de lucht regeerde, "legt Trevor Worthy van Flinders University in Australië uit.

Maatvergelijking van ekster, mens en de gigantische papegaai Heracles inexpectatus. © Paul Scofield / Canterbury Museum

Een papegaai van één meter groot

Nu hebben Worthy en zijn team een ​​andere onverwachte vertegenwoordiger van de reuzenvogels van Nieuw-Zeeland ontdekt. In de bekende fossiele afzetting St. Bathans in het zuiden van het Zuidereiland van Nieuw-Zeeland kwamen ze twee onderbeenbotten tegen, die niet konden worden toegewezen aan een van de reeds bekende prehistorische vogels s. De 16 tot 19 miljoen jaar oude botten vertoonden in plaats daarvan verschillende typische kenmerken van de vogels van de papegaai.

"We concluderen dat deze fossielen van een papegaai moeten komen, " rapporteren Worthy en zijn collega's. Uit de metingen van de beenderen concluderen ze dat de nieuw ontdekte papegaaisoort één meter lang moet zijn geweest en ongeveer zeven kilogram woog. Deze vogel was ongeveer twee keer zo groot en zwaar als de Nieuw-Zeelandse Kakapo, de grootste papegaai die tegenwoordig leeft. tonen

Eerste bewijs van gigantisme bij papegaaien

"Tot nu toe heeft niemand ooit een uitgestorven gigantische papegaai overal gevonden", zegt Worthy. Omdat deze vondst zowel groot als volledig onverwacht was, doopten de onderzoekers de negenstaartige vogel Heracles onpectatus. "Deze gigantische papegaai toont aan dat de papegaaien nu ook behoren tot de groeiende groep vogelsoorten die een gigantisme op eilanden kunnen ontwikkelen", zeggen de paleontologen.

Het gebied waar de gigantische papegaai leefde werd bedekt door een soortenrijk subtropisch bos in het Mioceen. Naast meer dan 40 soorten vogels, schildpadden, krokodillen, vleermuizen en andere zoogdieren, zoals fossiele vondsten onthullen. Palmbomen, stenen schijven en andere bomen voorzagen hun vruchten waarschijnlijk van rijk voedsel voor de gigantische papegaai en zijn tijdgenoten.

Was Heracles een carnivoor?

Maar hoe Heracles er precies uitzag, of hij kon vliegen en hoe hij leefde, is nog onbekend. Tot nu toe hebben onderzoekers, ondanks de fossiele rijkdom van de site, alleen de overblijfselen van een enkel exemplaar van deze gigantische papegaai ontdekt. Dat zou erop kunnen wijzen dat Heracles tijdens zijn leven geen veel voorkomende soort was. "De zeldzaamheid in dit kampement is iets wat we zouden verwachten als Heracles hogerop in de voedselketen stond", zegt co-auteur Mike Archer van de Universiteit van New South Wales, Sydney.

Maar dat betekent dat de gigantische papegaai zijn krachtige snavel misschien niet gebruikt om vruchtenschillen te kraken: "Hij heeft misschien iets anders gegeten dan het klassieke papegaaiendieet, misschien zelfs andere papegaaien." zegt Archer. Omdat papegaaien bekend staan ​​om hun aanpassingsvermogen aan voer. "De Nieuw-Zeelandse keas, bijvoorbeeld, hebben een smaak ontwikkeld voor schapenvlees sinds de introductie van schapen door Europese kolonisten in 1773", legt de paleontoloog uit.

Meer fossielen nodig

Of de gigantische papegaai inderdaad vleesfractie was of zelfs een roofvogel, tot nu toe is pure speculatie. Zijn levensstijl en voedingsgewoonten zullen niet worden gewist totdat de paleontologen meer, completere fossielen van deze gigantische vogel hebben gevonden. Worthy en zijn team sluiten ook niet uit dat onder de fossielen van St. Bathans naast de gigantische papegaai andere verrassingen verbergen:

"Heracles is een van de meest spectaculaire vogels die we daar hebben gevonden", zegt Worthy. "Maar er is geen twijfel dat er nog veel meer onverwachte soorten te ontdekken zijn in deze interessante verzameling." (Royal Society Biology Letters, 2019; doi: 10.1098 / rsbl.2019.0467)

Bron: Flinders University

- Nadja Podbregar