Verband van tyrannosaur-evolutie ontdekt

92 miljoen jaar oude T. rex-familielid dicht cruciale hiaten in de Dino-stamboom

92 miljoen jaar geleden woonde een neef van de tyrannosaurus in Noord-Amerika, die al cruciale kenmerken van de T.rex bezat - maar in een klein formaat. © Andrey Atuchin
voorlezen

Ontbrekende schakel: een 92 miljoen jaar oud fossiel geeft inzicht in een belangrijke fase van de evolutie van de tyrannosaurus. De T. rex neef ontdekt in het zuiden van de VS was slechts ongeveer 2, 70 meter lang, maar bezat al cruciale kenmerken van zijn grote afstammeling - inclusief de sterke snuit, de grote hersenen en geoptimaliseerd voor snel lopende voeten. Voor het eerst laat het fossiel duidelijk zien dat de reuzen van het Krijt klein begonnen.

De Tyrannosaurus rex was de koning onder de reuzen van het late Krijt. De tot 13 meter lange carnivoor was in staat om zelfs grotere prooidieren te jagen en te overweldigen dankzij zijn wendbaarheid, scherpe tanden en enorme bijtkracht. Samen met grote herbivoren zoals de Triceratops, de eendenbek dinosaurussen of de zwaar gepantserde Ankylosauriërs domineerde de T. rex het leven van het Krijt van ongeveer 80 miljoen jaar geleden.

Donkere tijdperk van tyrannosaur evolutie

Maar hoe is de Tyrannosaurus dit succesvolle en grote roofdier geworden? Hoewel het bekend is dat vroege voorlopers van tyrannosauriden zoals Proceratosaurus uit het midden Jura nog steeds vrij klein waren. Hoe deze vrij slanke voorlopers zich ontwikkelden tot de gigantische megaprädators tijdens het Midden-Krijt is echter grotendeels onbekend - er is een gebrek aan fossielen.

"Dit is een donkere eeuw van tyrannosaurus-evolutie", zegt Sterling Nesbitt van Virgina Tech in Blacksburg en zijn collega's. Vanwege de sterke zeespiegelstijging en andere milieuveranderingen bleven in die tijd nauwelijks overblijfselen van dinosaurussen bewaard. "Voorheen was slechts een enkele diagnostisch betekenisvolle tyrannosauridefossiel uit dit midden-Krijtgat bekend." Van dit exemplaar zijn echter alleen de schedel van de hersenen en enkele geïsoleerde botten bewaard gebleven.

Tyrannosaurus neef als ontbrekende schakel

Precies in deze kloof passen echter de fossielen die in New Mexico zijn ontdekt: twee gedeeltelijke skeletten van een 92 miljoen jaar oude vertegenwoordiger van Tyrannosauroidea. Ze omvatten een schedel die in 1997 is ontdekt, evenals een bijna volledig skelet dat in 1998 niet ver van het is gevonden. "Jarenlang wisten we gewoon niet dat we een neef van de Tyrannosaurus rex voor ons hadden", zegt Nesbitt. tonen

De ware aard van deze fossielen heeft nu pas nieuwe analyses van de botten onthuld. Ze bewijzen dat de door Suskityrannus hazelae gedoopte tyrannosaurus een echte ontbrekende schakel is in de evolutie van de tyrannosaurus. Omdat Suskityrannus met een lengte van 2, 70 meter was, hoewel veel kleiner dan zijn angstaanjagende afstammeling T.rex. Desondanks had hij al de kenmerken ontwikkeld die de Tyrannosaurus later kenmerkten.

Bedekt met bontachtige veren en alleen door paarden verzorgd: zo zag Suskityrannus hazelae eruit. Andrey Atuchin

Zwaar gebit en geoptimaliseerde loopvoet

De Suskityrannus bezat dus al de sterke schedel en de navelstreng van zijn grotere neef en waarschijnlijk ook een relatief grote bijtkracht. Hij zou daarom een ​​effectieve jager en carnivoor kunnen zijn geweest. Zijn voetbotten vertonen ook een kenmerk van T.rex-aanpassing aan het snelle en wendbare rennen. "Suskityrannus is het vroegste bewijs van deze belangrijke handtekening bij de tyrannosauriërs, " zeiden de onderzoekers.

"Zo zijn veel van de opmerkelijke componenten van het tyrannosaur-schema al aanwezig in een middelgrote soort die lang voordat de tyrannosauriërs ecologische dominantie bereikten, is ontstaan", zeggen Nesbitt en zijn collega's. "Daarmee vult Suskityrannus een belangrijke leemte in de evolutionaire boom van de tyrannosauriërs - hij geeft ons inzicht in de evolutie van deze dinosaurussen voordat ze de planeet overnamen."

Overgang naar het laatste hoge plateau van de Dinos

Maar de Suskityrannus is niet alleen een lang gezochte "ontbrekende schakel" van de tyrannosaurus-evolutie, het geeft ook inzicht in een belangrijke overgangsperiode van de hele Noord-Amerikaanse dinosaurusfauna, zoals de onderzoekers uitleggen. Omdat het dateert uit de tijd waarin de vroege Krijtfauna veranderde in het klassieke dinosaurustijdperk van het late Krijt en waaruit bijna geen fossielen ter wereld zijn.

Zowel de Suskityrannus als de gefossiliseerde herbivore dinosaurusfossielen in dezelfde formatie vertegenwoordigen kleinere vertegenwoordigers van alle dinosaurusvormen die de hoofdrolspelers zouden worden van de laatste dinosaurusboom. (Nature Ecology & Evolution, 2019; doi: 10.1038 / s41559-019-0888-0)

Bron: Virginia Tech, Stony Brook University

- Nadja Podbregar