Alaska: Mini-Beutler leefde tussen dinosauriërs

69 miljoen jaar oud fossiel is het meest noordelijke bekende buideldierik ooit

De locatie van het kleine prehistorische buideldier is de rivier de Colville in Alaska - zo ver naar het noorden heb je nog nooit een buideldier ontdekt. © Patrick Printmiller
voorlezen

Klein maar zwaar: in Alaska hebben paleontologen het fossiel ontdekt van een buideldier van 69 miljoen jaar oud. De enige enkele centimeters grote wezens leefden te midden van talloze dinosaurussen, zoals botvondsten bewijzen. De speciale eigenschap: dit buideldier is het meest noordelijk ontdekte. Tijdens zijn leven was de site nog dichter bij de Noordpool - en het bleef vier maanden donker.

Hoewel het klimaat tijdens het Krijt veel warmer was dan nu, was zelfs toen Alaska geen erg comfortabele plek om te wonen: het bleef maandenlang donker in de winter en er viel vaker sneeuw. Lange tijd beschouwden paleontologen dit gebied hoogstens als dunbevolkt. Des te verrassender was de ontdekking van duizenden dinosaurusfossielen in het verre noorden enkele jaren geleden. In 2018 kwamen onderzoekers sporen van twee dinosaurussoorten tegen die nooit samen waren gevonden.

Meest noordelijke buideldier

Nu blijkt dat de krijtachtige fauna van Alaska nog gevarieerder was dan eerder gedacht. Jaelyn Eberle van het Natuurhistorisch Museum van de Universiteit van Colorado en haar team hebben daar voor het eerst ook talloze fossielen van buideldieren ontdekt. Het zijn de overblijfselen van ongeveer 60 exemplaren van slechts enkele centimeters groot, die ongeveer 69 miljoen jaar geleden leefden.

Zoek afbeelding met Dinos: Het fragment toont een reconstructie van de mini-prooi Unnuakomys hutchisoni. © James Havens

De Unnuakomys hutchisoni gedoopte soort is dus de meest noordelijk bekende buideldier ooit, zoals de onderzoekers melden. Tijdens het leven van deze dieren was hun habitat op de 80e parallel en dus voorbij de poolcirkel. De Unnuakomys, die op een kleine opossum leken, voedden zich waarschijnlijk met insecten en planten en moesten ongeveer vier maanden permanent donker worden.

Speciale aanpassingen?

De paloontologen speculeren dat de kleine Beutler speciale aanpassingen in gedrag of fysiologie had waardoor hij zo ver in het verre noorden kon overleven. "De enorme frequentie van Unnuakomys hutchisoni op de site suggereert dat dit kleine buideldier gedijt in de Arctische omgeving, terwijl de klimatologische extremen lijken te hebben gewerkt als een biogeografische barrière voor andere buideldieren, " zegt ze Zeggen de onderzoekers. tonen

Naar hun mening bewijzen deze nieuwe ontdekkingen dat het hoge noorden in die tijd een veel gevarieerder wildlife had dan lang werd aangenomen. "Noord-Alaska werd niet alleen bewoond door een hele reeks dinosaurussen. Het feit dat we nu nieuwe soorten zoogdieren vinden, geeft volledig nieuwe inzichten in de ecologie van die tijd, "zegt co-auteur Patrick Druckenmiller van het Alaska Museum of the North. "Met elke nieuwe soort krijgen we een nieuw beeld van dit oerpolaire landschap." (Journal of Systematic Palaeontology, 2019; doi: 10.1080 / 14772019.2018.1560369)

Bron: Universiteit van Alaska Fairbanks

- Nadja Podbregar